Le Pour et le Contre : Le cas Exxon Mobil

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Par Peter Nurse et Geoffrey Smith

Investing.com -- Peu d'entreprises ont été aussi durement touchées par la pandémie de coronavirus qu' Exxon Mobil .

Son action a chuté de plus de 50 % cette année, perdant son titre de major pétrolier américain avec la plus grande capitalisation boursière, et a été écartée de sa prestigieuse place dans l'indice des principales sociétés industrielles américaines après 92 ans.

Exxon Mobil Corp (NYSE:) va-t-elle survivre ou le pétrole est-il mort ?

Peter Nurse, de Investing.com, plaide en faveur d'Exxon, tandis que Geoffrey Smith explique pourquoi les investisseurs devraient s'abstenir. C'est le Pour et le Contre.

La thèse haussière

Il s'agit d'une excellente occasion pour les investisseurs de s'engager dans une entreprise ayant un passé d'excellence opérationnelle et de discipline en matière de capital, d'autant plus que les dommages causés à l'industrie se débarrassent des abandons et des égarés.

Survivante née, comme il sied à une entreprise dont les racines remontent à Standard Oil, fondée par John D. Rockefeller en 1870, Exxon Mobil a depuis longtemps prouvé sa capacité à s'adapter aux aléas du cycle. Elle le fera à nouveau.

Après tout, même si l'Organisation des pays exportateurs de pétrole a réduit en début de semaine ses prévisions de demande à 96,84 millions de barils de pétrole par jour pour 2021, c'est encore beaucoup de pétrole dont l'économie mondiale a besoin pour au moins les dix prochaines années.

L'industrie est peut-être en déclin structurel, mais il est encore possible de faire des profits importants en cours de route, demandez aux géants du tabac !

Augmenter la dette de la société en pariant sur une demande croissante, alors que les fermetures inspirées par le Covid ont fait chuter les prix du pétrole, était inopportun. Mais la direction a commencé à s'attaquer à ces problèmes, annonçant au début du mois des plans pour réduire ses effectifs européens jusqu'à 1 600 personnes d'ici la fin 2021 dans le cadre de son examen global.

Pour l'essentiel, le titre est désormais massivement survendu, avec une réduction de son sacro-saint dividende entièrement actualisé (il se négocie déjà sur le futur ratio de dividende attendu, et non sur le ratio actuel). Pourtant, les prix du pétrole semblent s'être stabilisés au point qu'une réduction imminente du dividende est peu probable, et pas plus tard qu'en juillet, le directeur général Darren Woods a insisté sur le fait que ce dividende élevé était sûr.

Une nouvelle baisse substantielle des prix du pétrole semble peu probable dans un avenir proche, même avec la progression du Covid-19, les principaux pays producteurs de pétrole étant réticents à subir à nouveau la douleur du début de l'année.

"Je tiens à vous assurer que le partenariat OPEP, non-OPEP, continuera à faire ce qu'il sait le mieux faire, en s'assurant que nous ne retomberons pas dans ce plongeon presque historique que nous avons vu", a déclaré jeudi Mohammad Barkindo, secrétaire général de l'Organisation des pays exportateurs de pétrole.

L'influente banque d'investissement Goldman Sachs Group Inc (NYSE:) a revu à la hausse sa position sur Exxon Mobil en début de semaine, ce qui pourrait inciter les investisseurs de valeur à se séparer de leurs liquidités.

La thèse baissière

Exxon Mobil n'ira peut-être pas jusqu'à zéro - le monde aura besoin de trop de pétrole pendant trop longtemps pour cela - mais cela ne peut pas être considéré comme une opportunité d’achat autrement qu'en termes de court terme et d'opportunisme.

Le pétrole est mort, pour tout investisseur véritablement tourné vers l'avenir. La demande n'a cessé d'augmenter depuis 160 ans, mais même l'OPEP s'attend maintenant à ce qu'elle atteigne son maximum au cours des dix prochaines années, avant d'entamer un déclin structurel.

Exxon doit se battre pour chaque dollar de revenus provenant de gouvernements en quête de rentes. Ils ne seront pas plus généreux en partageant un gâteau qui se rétrécit. L'Ex dans Exxon signifie Ex-croissance.

Exxon est donc un titre de valeur, plutôt qu'un titre de croissance. Cela devrait signifier qu’elle pourrait être une source de revenus fiable, mais il n'y a rien de fiable dans les rendements futurs d'Exxon pour les actionnaires.

L'argument selon lequel le tabac a versé de beaux dividendes pendant des années après être entré en déclin structurel ne va pasloin : Exxon doit dépenser des sommes considérables chaque année pour maintenir son cash-flow - 23 milliards de dollars rien que cette année, même après avoir réduit son budget de 30 %.

Une compagnie pétrolière sur deux a réduit ses dividendes cette année pour préserver sa trésorerie. Exxon estime qu'elle peut tout juste combler le déficit en empruntant, soit 22 milliards de dollars en tout. Combien de fois peut-elle répéter ce tour de passe-passe ? Au bout de six mois, la direction a déclaré qu'elle voulait à la fois maintenir la dette ET le dividende à leur niveau actuel. Avec les contrats à terme du pétrole brut qui luttent pour dépasser les 40 dollars le baril, il est difficile de voir comment elle peut faire les deux.

La planification de la direction, en outre, dépend de l'hypothèse que les valeurs des actifs de son bilan sont sûres, et non pas - comme pratiquement toutes les autres compagnies pétrolières l'ont reconnu - au risque d'être bloquées par le changement climatique et la réglementation visant à l'atténuer. Hormis une importante dépréciation de ses sables bitumineux au Canada, Exxon - et c'est tout à son honneur - a toujours refusé de déprécier ses mauvais investissements, estimant qu'elle laissait trop facilement les gestionnaires s'en tirer. Mais c'est là un autre domaine où le fait de supposer que l'avenir sera comme le passé comporte des risques.

La pression des militants est une chose. Le risque réglementaire réel en est une autre : si les sondages d'opinion sont fiables, cela va devenir beaucoup plus important. Dans un scénario de "vague bleue", dans lequel Joe Biden prend la Maison Blanche et les Démocrates regagnent le Sénat, l'industrie du pétrole et du gaz peut s'attendre à perdre une bonne partie des privilèges fiscaux et réglementaires qu'elle avait sous les administrations précédentes, tandis que ses impôts seront canalisés vers des subventions comme celles de Nextera Energy Inc (NYSE:). Une industrie qui est exploitée pour subventionner ses concurrents est une industrie à éviter, compte tenu de toutes les réalisations passées d'Exxon.

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