StockBeat : Maersk s'oriente vers des eaux plus calmes

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Par Geoffrey Smith

Investing.com -- Comment une entreprise peut-elle sortir d'une pandémie susceptible de perturber son modèle économique avec des attentes de profits plus élevées que lorsqu'elle s'y est lancée ?

La réponse, dans le cas du géant danois du transport maritime AP Moeller-Maersk (CSE:), est une concurrence réduite. Contrairement à 2008, où la dernière grande crise a mis à mal une industrie qui avait misé sur une expansion sans fin du commerce maritime mondial, le marché du transport maritime est plus concentré, ce qui permet à des poids lourds de l'industrie tels que Maersk de conserver un haut degré de pouvoir en matière de prix.

Selon le Forum international des transports, une branche de l'OCDE, les grandes compagnies maritimes ont réduit de 20% les liaisons transpacifiques au cours du deuxième trimestre et de 30% les liaisons entre l'Extrême-Orient et l'Europe, ce qui a permis de garantir la stabilité générale des taux de fret et de faire en sorte que les ports et les importateurs assument une part aussi importante que possible de la pression financière. Une réglementation sympathique a contribué à cette situation : au début de l'année, la Commission européenne a prolongé jusqu'en 2024 une dérogation partielle aux règles antitrust qui permet à Maersk et à ses concurrents de partager les capacités.

La crise actuelle survient à un moment où les prêteurs, en particulier en Europe, travaillent encore sur la gueule de bois du dernier boom maritime, ne voulant financer que les nouvelles capacités les plus rentables. Il n'existe pas de nouvelle flotte de cargos presque achevés, mais prêts à entrer sur le marché. Les reports et les annulations de commandes devraient faire en sorte que l'augmentation de 5% de la capacité qui était prévue au début de 2020 ne se concrétise pas.

Le Baltic Exchange Dry Index, une mesure des coûts de transport de fret, a peut-être atteint en mai son niveau le plus bas depuis cinq ans, mais il a plus que quadruplé depuis, pour se situer bien au-dessus de sa moyenne sur cinq ans.

L'ampleur de la capacité de Maersk à résister à la pression évidente a surpris le marché mercredi. L'action Maersk a augmenté de 4,8% pour atteindre son plus haut niveau depuis décembre, après que la société ait non seulement annoncé un bénéfice avant intérêts, impôts et amortissements de 1,7 milliard de dollars - soit près de 10% de plus que prévu - mais aussi rétabli ses prévisions pour l'année à un niveau supérieur aux estimations initiales qu'elle avait retirées au printemps en raison de la pandémie.

La société prévoit désormais un EBITDA compris entre 6 et 7 milliards de dollars, contre une prévision initiale de 5,5 milliards de dollars. Inévitablement, elle avertit que la pandémie représente toujours une "incertitude importante", mais les actes sont plus éloquents que les mots : la société a dépensé plus de 85% de son cash-flow libre au cours du premier semestre de l'année en rachats d'actions, dividendes et acquisitions. Ce n'est pas vraiment le moment de se préparer à des temps difficiles.

Il serait prématuré d'y voir un signe de vie pour l'économie mondiale au moment où elle sort de la pandémie. La surabondance de l'après-2008, la lutte contre une réorganisation interne qui l'a séparée des activités de forage pétrolier sans rapport et, surtout, l'orientation de la politique commerciale américaine ont toutes eu une plus grande influence sur Maersk à divers moments.

Ce qu'elle signale, assez clairement, c'est qu'une société qui a perdu les deux tiers de sa valeur au cours des cinq dernières années a trouvé la réponse à ses plus gros problèmes et navigue dans des eaux plus calmes.

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